军事亚轨道载人实验恐先于载人观光开展

维珍银河公司10月2日同意大利空军签订合同,要在“太空船二号”飞行器未来的一次亚轨道飞行中乘载意方科研载荷和3名人员。签约仪式在意驻美使馆进行,有意美两国政府代表参加。这次专享飞行将不早于2020年在新墨西哥州美洲航天港进行。

意使馆武官孔特上将称,意空军有致力于技术创新的DNA。他说,这次飞行意在“探索和熟悉维珍亚轨道飞行将前往的区域,甚至于在那里作战”。意空军打算同意大利航天局和国家研究委员会(CNR)以及各大学就机上将携带的科研载荷开展合作。机上乘坐的意方三人将照管载荷和开展研究,其中一人将是试飞员或宇航员,以更好地认识亚轨道飞行环境,一人将是有航空航天医学背景的军医,另一人将是文职研究人员。

维珍银河还有意在意大利开展“太空船二号”飞行。去年7月,该公司宣布同意航空物流科技工程公司(ALTEC)和西泰尔公司签署了“框架协议”,要同意政府机构合作,争取让“太空船二号”到塔兰托-格罗塔列机场运营。

此次签约的最大意义是,历史上首次有政府机构将使用亚轨道商业飞行器执行载人飞行任务,且搭载3名人员。目前为止,已经完成载人任务的太空飞船最多搭载3名宇航员。此次维珍银河公司与意大利空军签约的行为比较激进,因为没有从1人、2人的过渡,直接3名乘员乘坐,这也说明太空船二号之前有人驾驶试飞的良好表现得到了意大利空军的充分信任。太空船二号最多可搭载7名人员,6名乘客加1名驾驶员。

意大利空军上将完成此次签约,并且由意大利的飞行员、军医、文职研究人员完成飞行,可见意大利军方已经把商业亚轨道飞行器真正作为军事作战试验和研究的服务平台进行应用,也开创了全球军事机构创新的先河。通过采购此次飞行服务,意大利空军将专门为本国的航天局和国家研究委员会(CNR)以及各大学提供专享合作,惠及本国航天相关部门。

除了此次签约将在美国飞行外,维珍银河还与意大利工业部门合作未来计划在意大利飞行。可以看出,维珍银河已经将意大利作为其亚轨道飞行业务的重点突破口,从军方到工业部门开始全面而实际的飞行合作。

由此看来,逐渐成熟的商业亚轨道太空飞行能力未来首先迎来的可能不是商业亚轨道载人观光,而是军事亚轨道太空实验,毕竟军事是牵引一切技术创新和变革的第一动力,这一传统规律或将在太空船二号上再次验证。

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